CasaPersoneDa impiegato a CEO: la storia orgogliosamente sudafricana di John Jacobs

Da impiegato a CEO: la storia orgogliosamente sudafricana di John Jacobs

Da giovane impiegato adolescente di un'azienda internazionale di abbigliamento da lavoro protettivo a rilevare proprio quell'attività e trasformarla in una delle imprese più importanti del suo genere in Sudafrica: questa è la storia di John Jacobs, CEO di Sweet-Orr & Lybro, probabilmente uno dei marchi di abbigliamento da lavoro più antichi al mondo.

Con sede a Città del Capo, in Sudafrica, l'azienda fornisce DPI a settori economici critici in tutta la regione, tra cui l'industria mineraria e ingegneristica, il combattimento e i disastri, l'industria automobilistica, medica e petrolchimica, solo per citarne alcuni.

Anche se le cose non sono sempre andate bene, Jacobs guarda indietro agli ultimi cinquant'anni con l'azienda con un sorriso e per tutte le giuste ragioni.

"La situazione non è sempre stata facile, ma come squadra siamo riusciti a superare qualsiasi tempesta ci sia capitata, dalle crisi economiche alle pandemie", afferma Jacobs, nato e cresciuto a Kraaifontein, Città del Capo. Parla apertamente delle sfide, provenienti da una famiglia di operai che è stata svantaggiata da un sistema basato sulla segregazione razziale. “Eravamo sei figli e mio padre lavorava per le ferrovie. Quindi, come puoi immaginare, ci sono stati dei momenti difficili lungo la strada".

R55 al mese
Quando gli viene chiesto come è iniziato il suo viaggio a Sweet-Orr, ridacchia. “Avevo appena 18 anni quando sono entrato in azienda nel 1971 come impiegato junior, due anni dopo aver dovuto lasciare il liceo. All'epoca ero di gran lunga il più giovane della squadra. La mia responsabilità principale era gestire tutti gli ordini in arrivo in cambio di uno stipendio di 55 rupie al mese. Questo era considerevolmente più di quello che guadagnavo come fattorino dell'ufficio postale, il mio primo lavoro dopo aver lasciato la scuola per aiutare i miei genitori e i miei fratelli a sbarcare il lunario”.

Sono trascorsi cinquant'anni da quei primi giorni e molte cose sono cambiate per Jacobs. Ricorda come abbia colto ogni occasione per salire all'interno dell'azienda, fondata nel 1871 negli Stati Uniti e operativa a Cape Town dal 1931.

Ritorno a scuola
I suoi sforzi sono stati ripagati, il che alla fine gli ha permesso di acquistare le sue prime azioni della società. Alla fine, questo ha portato lui e la sua famiglia a possedere l'azienda a titolo definitivo. "Pensare che quando sono entrato in Sweet-Orr, non avevo nemmeno un certificato di matricola", dice, notando che andando
il ritorno a scuola era sempre all'ordine del giorno quei primi anni dopo aver iniziato a Sweet-Orr.

“L'istruzione è sempre stata importante per me. Ecco perché sono tornato alla scuola serale quando ho avuto la possibilità alla fine degli anni settanta, a 24 anni. Volevo finire quello che ho iniziato negli anni sessanta. Certo, è stato difficile combinare la scuola e un lavoro a tempo pieno, ma ho sentito che dovevo percorrere questo viaggio. Ho mantenuto il percorso e alla fine ho completato una laurea con lode BCom presso UWC.
L'obiettivo di Jacobs è sempre stato quello di mantenere Sweet-Orr in prima linea nella scena dell'abbigliamento da lavoro protettivo del Sud Africa, pioggia o sole. “Grazie a una pianificazione continua e corretta, risparmiando per una giornata di pioggia, essendo agili e non lesinando sulla qualità dei nostri prodotti e servizi, abbiamo superato la prova del tempo. Lo abbiamo fatto insieme come una squadra, ed è qualcosa di cui sono incredibilmente orgoglioso".

Crescere le persone dall'interno
C'è altro di cui Jacobs è orgoglioso, e questa è la sua forza lavoro. “Per me, i nostri dipendenti, che provengono da tutti i ceti sociali, sono la nostra risorsa più importante e ho adottato una politica standard per trattarli come tali. Per noi è fondamentale investire continuamente e aggiungere valore alle competenze e alle capacità del nostro personale”, spiega. "Voglio che coloro che lavorano per noi abbiano le stesse opportunità di crescita professionale e personale che ho avuto io quando sono entrato in Sweet Orr a 18 anni".

Ciò è particolarmente importante in un paese come il Sudafrica, afferma Jacobs: “Ci sono così tante persone che vogliono lavorare ma che non hanno le giuste competenze. Il fiume Elsies, non una delle zone più ricche di Cape Town, è un esempio calzante. Le aziende possono cambiare lo status quo aiutando le persone ad acquisire competenze che le consentano di trovare lavoro e che consentano loro di salire di livello.
Il nostro personale è come la nostra famiglia e come tale li trattiamo”.

Investire nei dipendenti ha vantaggi anche per l'azienda, afferma Jacobs. "Aiutare le persone che lavorano per noi a migliorare le proprie capacità e talenti, lavorando così verso una forza lavoro qualificata, rende le operazioni più fluide ed efficienti", afferma Jacobs. “Inoltre, i membri del personale che si sentono apprezzati e curati sono leali e ti staranno accanto nei momenti buoni e cattivi. Ciò dimostra che Sweet Orr ha un turnover del personale estremamente basso. Il dipendente medio rimane con noi per 25 anni. Uno dei nostri responsabili operativi è con noi da 40 anni prima di andare in pensione!”

Nel bene e nel male
Rispettando il motto di vecchia data dell'azienda, "Non ti deluderemo mai", Jacobs ritiene che la creazione di un'attività incentrata sul cliente sia fondamentale. Tuttavia, preferisce vedere e trattare i clienti come partner, estendendo questa filosofia sia ai fornitori che ai fornitori di servizi. “Insieme, lavoriamo per costruire le attività reciproche e mantenere le persone al sicuro nello spazio di lavoro, in modo da poter continuare a far crescere le economie locali dall'interno verso l'esterno. Le cose migliori accadono in collaborazione!”

Dopo aver celebrato questo traguardo di 50 anni con l'organizzazione, Jacobs è ancora fiducioso per il futuro. “Questa azienda una volta ha iniziato con il sogno di produrre abbigliamento da lavoro di qualità superiore per coloro che ne avevano più bisogno. Mentre il sogno è diventato realtà anni fa, continuiamo a evolverci e a costruire: un punto, un capo e un cliente soddisfatto alla volta", afferma Jacobs. "La nostra storia è lungi dall'essere finita!"

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